viernes, 16 de octubre de 2009

El mayor cráter de la Tierra, oculto junto a la costa india


Provocado por un asteroide de 40 km de diámetro

MADRID, 15 Oct. (OTR/PRESS) -

Una misteriosa cuenca en el fondo marino frente a la costa de la India podría ser la huella del mayor lugar de impacto de un objeto procedente del espacio que el mundo haya visto nunca. Si un nuevo estudio está en lo correcto, puede de paso haber sido responsable de la aniquilación de los dinosaurios hace más de 65 millones de años.

Sankar Chatterjee, de la Universidad Texas Tech y un equipo de investigadores ha realizado un estudio de la gran cuenca Shiva, una depresión sumergida al oeste de la India que es conocida por la existencia de grandes recursos de petróleo y gas. Algunos comjuntos de cráteres están entre los yacimientos de hidrocarburos más productivos en el planeta.

"Si estamos en lo cierto, este es el mayor cráter conocido en nuestro planeta" declaró Chatterjee. "Un bólido de unos 40 kilómetros de diámetro pudo crear su aspecto tectónico", afirma. En contraste, el objeto que impactó en la Península del Yucatán, y al que comúnmente se atribuye la extinción de los dinosaurios tenía un diámetro de entre 8 y 10 kilómetros, según informa The Geological Society of America, en cuya reunión anual se presentará el estudio.


Es difícil de imaginar un cataclismo de estas características, pero si este equipo está en lo cierto, el impacto de Shiva vaporizó la corteza terrestre en el punto de la colisión, permitiendo emerger material depositado en el manto. Es posible que ese impacto tuviera correlato con la actividad volcánica que afectó a gran parte del oeste de la India e, incluso, provocó el desplazamiento de las islas Seichelles de la placa tectónica de la India con dirección hacia África.

La evidencia geológica es dramática. El borde exterior de Shiva forma un anillo de unos 500 kilómetros de diámetro alrededor de un pico central, denominado Bombay High, que se eleva más de 4.500 metros sobre el fondo marino. La mayor parte del crater está sumergido bajo la plataforma continental de la India. El equipo confía en viajar a la India a fin de año para tomar muestras de las rocas en ese fondo marino que demuestren finalmente que se trata de un cráter.

Hallado en China fósil de nuevo dinosaurio volador


Científicos chinos y británicos anunciaron el hallazgo de una nueva especie de pterodáctilo que viene a cuestionar muchos supuestos sobre cómo evolucionaron estos dinosaurios voladores.

El animal fue bautizado Darwinopterus modularis en honor a Charles Darwin, de quien se están celebrando en el 2009 los 200 años de su nacimiento y los 150 años desde que publicó su famosa obra El origen de las especies .

Según el artículo publicado en la última edición de Proceedings of the Royal Society B , más de 20 esqueletos fosilizados de esta especie fueron encontrados en el noreste de China.

Las rocas donde se hallaron los fósiles tienen unos 160 millones de años de antigüedad, lo que hace concluir a los científicos que esta especie vivió por lo menos dos millones de años antes del primer pájaro, el Archaeopteryx .

Enlace. Según explicaron los científicos, dirigidos por Junchang Lu, del Instituto de Geología de Pekín, el Darwinopterus modularis puede considerarse el enlace entre los pterodáctilos (también conocidos como pterosaurios) primitivos de cola larga y sus descendientes, que contaron con colas más cortas.

Estos últimos individuos más evolucionados también tenían una capacidad de vuelo más sofisticadas y alcanzaron en algunos casos tamaños gigantescos, con una envergadura alar de hasta 15 metros.

Los paleontólogos dijeron que las características de este nuevo animal los sorprende. “Siempre habíamos esperado a que el eslabón perdido tuviera rasgos intermediarios, como una cola moderadamente larga”, explicó uno de ellos, David Unwin, científico de la Universidad de Leicester (Gran Bretaña) en un comunicado de prensa.

“Lo que es extraño con el Darwinopterus modularis es que tiene una cabeza y un cuello similares a los de los pterosaurios evolucionados, en tanto que el resto de su esqueleto, incluyendo la muy larga cola, es idéntico a los de las formas primitivas de la especie”, agregó.

Los paleontólogos estiman que, en el curso de la evolución de los pterosaurios, la cabeza y el cuello cambiaron en primer lugar, y sólo luego lo hicieron el cuerpo, la cola, las alas y las patas.

sábado, 26 de septiembre de 2009

Extraño cementerio de jovenes dinosaurios


Hace 90 millones de años, un grupo de dinosaurios se acercaba a la orilla de un lago en el actual desierto de Gobi (Mongolia). La excursión acabó en desastre: en una de esas pequeñas tragedias que tan rentables resultan a la paleontología, los animales quedaron inmovilizados con sus patas traseras hundidas en el barro. Sus intentos de escapar fueron en vano.

Una manada de jóvenes dinosaurios parecidos a los actuales pájaros encontraron su muerte colectiva en los márgenes cubiertos de barro de un lago hace unos 90 millones de años, de acuerdo con la excavación realizada por un equipo de paleontólogos chinos y estadounidenses en pleno Desierto de Gobi, en el norte de China.

Esta repentina muerte colectiva en una trampa de barro proporciona una curiosa instantánea de la conducta social de aquellas especies. Integrada completamente por ejemplares jóvenes del dinosuario sinornithomimo, esta manada sugiere que los individuos inmaduros de esta especie eran abandonados cuando los adultos debían preocuparse de criar nuevas proles, según los investigadores.

Los hallazgos han sido publicados en la revista Acta Palaeontologica Polonica y el estudiuo fue financiado por la National Geographic Society. “Encontrar una manada que ha perecido en un barrizal es muy extraño entre las especies animales actuales”, explicó David Varricchio, miembro de la expedición e investigador de la Universidad de Montana State. “Los mejores ejemplos (en superar este tipo de peligros) son los animales provistos de pezuñas”, tales como el búfalo de agua en Austria o los caballos salvajes en el Oeste Americano.

Los primeros huesos fueron localizados por un geólogo chino en 1978 en la base de una pequeña colina, en pleno Desierto de Gobi. Veinte años más tarde un equipo chino-japonés excavó la zona y encontró los primeros esqueletos, denominando al dinosaurio sinornithomimo. Ahora, el nuevo equipo, dirigido por Paul Sereno, de la Universidad de Chicago, profundizó en el yacimiento y logró localizar 25 ejemplares de este dinosuario, y por el análisis del crecimiento óseo han determinado que todos ellos oscilan entre uno y siete años de edad en el momento en que encontraron la muerte.

Los Dinosaurios

La palabra dinosaurio (deinos: terrible, saurus: reptil), fue empleada por primera vez por un pionero de la paleontología, Richard Owen, en el año 1842, para designar a una serie de reptiles que se descubrieron en Inglaterra en esa época. Dinosaurio es un término colectivo que agrupa a dos órdenes de reptiles mesozoicos, los SAURISCHIA y los ORNITHISCHIA. Se diferencian por una serie de caracteres, incluyendo la naturaleza de la pelvis. Su antecesor es un grupo triásico, los TECODONTOS, que también dieron lugar a los cocodrilos, los reptiles voladores y las aves. Los dinosaurios pertenecen a un grupo extinto de reptiles que aparecieron hace unos 230 millones de años durante el Triásico con su máximo esplendor en el período Jurásico y se extinguió hace unos 65 millones de años a finales del Cretácico.

Se conocen por sus restos fósiles unas 350 especies diferentes. Existían dinosaurios carnívoros, algunos eran devoradores de plantas y otros tenían una dieta mixta de carne y plantas, como los humanos. No está totalmente claro si eran puramente homeotermos (endotérmicos o de sangre caliente), como los modernos mamíferos, o poiquilotermos (ectotérmicos o de sangre fría), como los reptiles de la actualidad. Los continentes, que al comienzo sólo eran una gran masa de tierra, fueron separándose hasta optar la disposición moderna que conocemos ahora. A comienzo de la era de los dinosaurios, en el paisaje dominaban arbustos parecidos al helecho. Luego llegó un tiempo en el que aparecieron los bosques de colosales. Más adelante sucedió el cambio más importante cuando aparecieron las primeras plantas de flores (fanerógamas). Los dinosaurios tuvieron que adaptarse a días de mucho sol y noches de oscuridad. También se producían continuas erupciones volcánicas, violentas tormentas y riadas repentinas.

¿Cuantas Especies de Dinosaurios Hay?

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Humanos Vs Dinosaurios

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Encuentran en China al "padre" del Tiranosaurio Rex


Un grupo de científicos ha hallado en una región china restos fósiles del que sería "el padre" del 'Tiranosaurio Rex', es decir, el más primitivo de estos ejemplares, y que habría vivido en el Jurásico superior, en vez de en el Cretácico, que es un periodo posterior del que data la mayoría de estos dinosaurios.

Una de "las sorpresas" que se han llevado los científicos durante el estudio de los restos fósiles de este ejemplar primitivo de 'Tiranosaurio Rex', que dataría de hace unos 160 millones de años, es que el animal contaría con un enorme montículo vinculado a la cavidad nasal en su cráneo.

Esta estructura física pudo servirle al animal a modo de ornamento sexual, similar a la cola del pavo real o a la cornamenta del arce, según la interpretación que hacen los investigadores.

Los autores del estudio, del Instituto de Paleontología Vertebrada y Paleontropología de Pekín y de la Universidad de Maryland, analizaron restos fósiles de un ejemplar del temido 'Tiranosaurio Rex', localizados en la cuenca de Junggar, en el noroeste de China, según publica el último número de la revista Nature.

Esta criatura, que según sus investigaciones tendría una longitud de unos tres metros, es posiblemente el 'Tiranosaurio Rex' más antiguo descubierto.

El hallazgo permitirá a los paleontólogos vislumbrar algo de claridad respecto a uno de los momentos más oscuros que existen en el conocimiento de la evolución de los dinosaurios.

Aunque la famosa producción cinematográfica de Hollywood, 'Jurassic Park', sitúa en el Jurásico a los temibles 'Tiranosaurios Rex', los fósiles encontrados de este animal desvelan que la inmensa mayoría de ellos vivió en la época del Cretácico.


Del análisis de los restos de fósiles del 'padre' de los 'Tiranosaurios Rex' se desprende que compartiría varias características de los ejemplares posteriores, y también que habría sido un fiero predador.

El Cretáceo o Cretácico, posterior al Jurásico, comenzó hace unos 145 millones de año y su final llegó hace unos 65 millones de años, coincidiendo con la caída de un enorme meteorito que pudo causar la extinción de los dinosaurios, dando fin a la Era Mesozoica y apareciendo los mamíferos y las aves primitivas.

El petroleo pudo contribuir a la desaparicion de los dinosaurios


Una nueva teoría arroja luz a las causas que llevaron a la extinción de los dinosaurios. Un equipo internacional de investigadores ha descubierto, al examinar sedimentos del final de la era de estos animales, restos de ceniza que sólo pueden haber sido producto del incendio de combustibles fósiles como el petróleo. El hallazgo apunta a que los dinosaurios habrían desaparecido hace 65 millones de años en parte por un gran fuego en una reserva petrolífera tras el catastrófico impacto de un meteorito.

El equipo de científicos, cuyo estudio aparece publicado en la última edición de la revista Geology, ha encontrado en 8 de 13 sedimentos estudiados por todo el mundo una serie de esferas de carbono microscópico denominadas cenoesferas. Las pistas descubiertas, que se forman con la combustión de hidrocarburos fósiles como el carbón o el crudo, están presentes sólo en la capa de sedimento conocida como frontera KT (momento en que se sitúa el impacto del enorme meteorito que acabó con el reino de estos grandes animales, entre el periodo Cretácico y Terciario). Según los investigadores, es una evidencia clara de que el asteroide –que impactó en la península de Yucatán, en México- chocó contra una gran reserva de petróleo en el Golfo de México.

Los científicos creen que el impacto primero provocó la evaporación del combustible y después un incendio que se expandió probablemente miles de kilómetros. Aunque se desconoce si el fuego fue suficiente para causar la muerte directa de especies de dinosaurios (bien por las llamas, por la ceniza o por una aumento descomunal de la temperatura del planeta).

En declaraciones recogidas por ScienceNOW, el paleobotánico Peter Wilf, de la Universidad de Pensilvania, en EE UU, asegura que el artículo publicado en Geology aporta “una firme explicación de los restos de la misteriosa ceniza descubierta en la frontera K-T” y ayudará a los investigadores “a entender mejor las condiciones medioambientales que rodearon al desastre, y por tanto, son muy importantes a la hora de interpretar la extinción en masa y la consiguiente recuperación de la vida”.